El vidrio, viejo amigo I

feb 2011

EL VIDRIO, viejo amigo del ser humano

Primera Parte

El vidrio es un producto que al calentarse a altas temperaturas se hace maleable, y al enfriarse presenta un estado rígido, pero sin alcanzar a cristalizarse. Hay quienes sostienen que el vidrio es un líquido, pero tan viscoso que se comporta como un sólido. No es lo mismo que el cristal. Este último es un sólido, cuyas moléculas se ordenan al enfriarse, lo que hace que en la naturaleza adopte las formas características de los cristales. En cambio las moléculas del vidrio se agrupan en forma desordenada, dando por resultado una sustancia amorfa. Su característica, que comparte con el cristal, es la transparencia, lo que le da gran belleza, y lo hace apropiado para múltiples aplicaciones. De ahí que desde hace varios milenios se ha fabricado, perfeccionándose las técnicas de elaboración de objetos a través del tiempo. En general es un producto generado por el hombre, aunque existe en la naturaleza, en pequeñas cantidades. Un caso es la obsidiana, un material negro, de origen volcánico, que fue usado por los aztecas para hacer cuchillos y ornamentos. Hay restos de meteoritos que se han convertido en vidrio por el calor producido por la fricción con el aire, al precipitarse a tierra. También se ha producido vidrio con la caída de rayos sobre suelo arenoso, a este vidrio se le denomina fulgurita.

La materia prima para la fabricación del vidrio es el sílice, que se encuentra en la arena cuártica.

Técnicas de fabricación.

Se requiere un material vitrificante, como el sílice, que se encuentra en la arena cuárcica, y es uno de los materiales más abundantes en nuestro planeta. Además un fundente, que tienen la particularidad de rebajar la temperatura de fusión. Estos son boratos o fosfatos, carbonato o sulfato de sodio, o un óxido básico, procedente del natrón o de las cenizas de madera. Y un estabilizador, como piedra caliza o plomo. Además se pueden agregar sustancias colorantes, como hierro, carbón, azufre, antimonio, entre otros; y también, decolorantes, y sustancias que lo vuelven opaco. Estos elementos se trituran y se mezclan, y se colocan en un horno que los funde a una temperatura de alrededor de 1600 grados centígrados. Las diferentes mezclas posibles producen una variedad de vidrios con propiedades diversas. Entre los 700 y los 1100 grados centígrados es suficientemente viscoso para ser moldeado.

Los envases comenzaron a hacerse moldeando un trozo de arcilla con la forma que se deseaba obtener, al que se fijaba una varilla de metal en la parte superior. Luego se recubría con vidrio fundido, el que era decorado con fibras de vidrio de diversos colores.

El vidrio se puede reciclar en un 100%, fundiéndolo los vidrios que ya terminaron su vida útil. Esto reduce el impacto sobre el medio ambiente que causa la extracción de arena para la producción de vidrio.

Desde tiempos antiguos ha habido cinco formas de trabajar el vidrio: el colado, el soplado, el prensado, el estirado y el laminado. Sólo han sufrido adaptaciones para adecuarlas a la producción industrial.

Repasemos algunas técnicas para trabajar el vidrio:
Vidrio soplado. Comenzó a hacerse en el siglo I antes de Cristo. Esta técnica partió de Siria y de ahí llegó a Roma, donde fue extendiéndose con las conquistas romanas. Con la introducción de esta técnica comenzó una producción más masiva de objetos de vidrio, que incluían vasos y toda suerte de vasijas. Al soplar el vidrio fundido, en el extremo de un tubo metálico, llamado caña, a través del cual se sopla, formándose una burbuja a la se le puede dar formas diversas, mientras aún está maleable. Se le dan las formas utilizando las manos, protegidas con papel de diario mojado, o con herramientas de hierro, o con tijeras. O bien, se puede soplar dentro de un molde, cuyo interior tiene la forma que se le quiere dar al objeto. Una vez frío, se puede pulir con una piedra, o hacerle cortes decorativos.

Para el soplado, el vidrio se funde en el extremo de una caña. Se sopla a través de ella formándose una burbuja a la que se le puede dar diversas formas.

El vidrio, viejo amigo del ser humano

Camafeos. Se desarrolló la técnica del camafeo, que consiste en fusionar dos capas de diferentes colores, y tallar la capa superior con algún motivo, de modo que queda un relieve que deja al descubierto algunos rasgos del color inferior.

Fusionado o fusing. Se mezclan el vidrio caliente y vidrio frío, con lo que se peden hacer esculturas y adornos, con vidrio de diferentes colores. Se utiliza esta técnica para fabricar cuentas de colores, para montar en colgantes, anillos y pendientes. Una pieza de vidrio es decorada en frío y tallada con piedras, con lo que se logra hacer dibujos y decoraciones extremadamente bellas.

Vidrio esmaltado. Con esmaltes al fuego, pan de oro u otros materiales se logra hacer hermosos dibujos en la superficie del vidrio.

Vitrales y mosaicos. Se realizan con trozos de vidrio plano de diversos colores que van unidas con cemento, en el caso de los mosaicos, o con plomo, en el caso de los vitrales. Como resultado se producen dibujos multicolores.

Fabricación de vidrios planos para ventanas. Se cortaban trozos de donde resultaba más uniforme. Se inició en el siglo VII en Siria. Producían vidrio translúcido pero no transparente. Desde el siglo XII se inició otra técnica, que consistía en formar un cilindro hueco, de vidrio, que luego se cortaba a lo largo y se extendía sobre una superficie plana. Era calentado de nuevo, hasta formar una lámina bastante plana, y con más de un metro por lado. Esta técnica se usó hasta principios del siglo XX.

Un proceso consiste en vaciar vidrio fundido sobre una superficie plana, para luego aplanarlo con un rodillo. El proceso se complementaba con un pulido de ambas caras.

También se fabrican láminas en forma vertical, en el que el vidrio fundido brota por una ranura y por gravedad cae en forma de una lámina; una serie de rodillos se encarga de estirarlo y moldearlo. Esta técnica se inició a principios del siglo XX, pero da un resultado de poca calidad, por lo irregular del producto resultante.

A partir de la segunda mitad del siglo XX se inició un proceso de producción de vidrio plano de vidrio plano, llamado flotado, en que el vidrio fundido es vertido sobre níquel líquido. Esto hace que las superficies, tanto superior como inferior, queden planas y lisas.

El vidrio deja pasar la luz. Esta propiedad se utiliza actualmente en las telecomunicaciones. Una delgada tira de vidrio transmite señales de luz, aprovechando la propiedad de que la luz que viaja por un filamento de un material transparente sólido, se curva cuando lo hace éste, viajando a lo largo de la fibra.

La fibra de vidrio se obtiene estirando el vidrio fundido hasta que se obtienen filamentos muy delgados, tanto que llegan a ser flexibles.

Historia

Es posible que el vidrio se haya inventado en más de un lugar. Según Plinio el Viejo, escritor romano que vivió en el primer siglo de nuestra era,  el vidrio fue descubierto alrededor del año 5000 A.C., por un grupo de mercaderes que hicieron una fogata en las playas arenosas del río Belus. Usaron unos bloques de carbonato de sodio, y con el calor se fundió la mezcla, produciéndose el primer vidrio fabricado por el ser humano.

En Egipto, hace por lo menos  3500 años antes de Cristo, se fabricaban elementos de vidrio. Posiblemente aprendieron a fabricarlo de los Mesopotámicos. Aunque se han encontrado restos de vidrio que datan de 7000 años antes de Cristo.

En Egipto está la materia prima para la fabricación del vidrio, en gran abundancia. Entre ellos la arena, que tiene un alto contenido de calcio. Es allí donde se inició la fabricación en gran escala, hacia el 1500 AC. Sin embargo, mesopotámicos y egipcios no lograron fabricar un vidrio transparente.

Los objetos de vidrio de esas épocas eran cuentas que utilizaban para hacer collares u otros ornamentos, figurillas e incrustaciones para adornar muebles. Hacia el 1500 antes de Cristo ya se comenzó a usar para fabricar vasijas. Después se dejó de lado la fabricación de vidrio, para revivirla en la época Helenística, en la que Egipto se convirtió en el principal proveedor de vidrio del mundo antiguo.

Cerca del año 1500 A.C. existió una fábrica de vidrio en Grecia, donde hacían elementos usados para decoración.

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  1. 1

    Muy interesante.

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